Vous serez peut-être surpris d’apprendre qu’entre 2% et 3% des enfants de moins de 3 ans sont allergiques au lait. Heureusement, les allergologues sont spécialement formés pour évaluer les allergies au lait et aux produits laitiers à tout âge.

Qu’est-ce que l’allergie au lait

intolerance-lactoseL’allergie au lait est une réaction anormale du système immunitaire de l’organisme au lait et aux produits contenant du lait. C’est l’une des allergies alimentaires les plus courantes chez les enfants. Le lait de vache est la cause habituelle d’allergie au lait, mais le lait de brebis, de chèvres, de buffles et d’autres mammifères peut aussi provoquer une réaction.

Une réaction allergique survient habituellement peu de temps après que vous ou votre enfant ayez consommé du lait. Les signes et symptômes d’allergie au lait varient de légers à graves et peuvent inclure une respiration sifflante, des vomissements, de l’urticaire et des problèmes digestifs. L’allergie au lait peut aussi causer un choc anaphylactique, une réaction grave qui met la vie en danger.

Les symptômes de l’allergie au lait

Les symptômes d’allergie au lait, qui diffèrent d’une personne à l’autre, se manifestent de quelques minutes à quelques heures après que vous ou votre enfant ayez bu du lait ou mangé des produits laitiers.

Les signes et symptômes immédiats d’une allergie au lait peuvent inclure :

  • Respiration sifflante
  • Démangeaisons ou picotements autour des lèvres ou de la bouche
  • Gonflement des lèvres, de la langue ou de la gorge
  • Toux ou essoufflement
  • Vomissements

Les signes et les symptômes qui peuvent prendre plus de temps à se développer incluent :

  • Selles molles ou diarrhée, qui peuvent contenir du sang
  • Crampes abdominales
  • Nez qui coule
  • Yeux larmoyants
  • Coliques, chez les bébés

Diagnostic de l’allergie au lait

Lors de votre rendez-vous, votre allergologue vous demandera notamment ce que vous avez mangé, quels symptômes vous avez ressentis, combien de temps les symptômes ont duré et ce que vous avez fait pour les soulager. Les tests d’allergie les plus courants sont une piqûre cutanée ou une analyse sanguine ; tous deux recherchent la présence d’anticorps immunoglobulines E (IgE), qui se développent lorsque votre corps est exposé à une substance à laquelle il est sensible. Ces anticorps déclenchent la libération de produits chimiques qui provoquent des symptômes allergiques.

Dans le test de piqûre cutanée, un liquide contenant du lait ou un extrait de protéine de lait est placé sur votre avant-bras ou votre dos. Votre peau est piquée avec une petite sonde stérile, permettant au liquide de s’infiltrer dans votre peau. Si vous développez une plaie surélevée et rougeâtre, généralement dans les 15 à 20 minutes qui suivent, cela peut indiquer une allergie. Lors d’un test sanguin, un échantillon de sang est analysé pour détecter la présence d’anticorps IgE. Les résultats sont rapportés sous forme de valeur numérique.

La recherche suggère que certains types de protéines du lait (caséine et deux protéines présentes dans le lactosérum, alpha-lactalbumine et bêta-lactalbumine) sont plus susceptibles de provoquer des réactions graves. Un nouveau type de test sanguin, appelé test de composants, peut aider l’allergologue à déterminer votre risque de réaction grave en recherchant des allergies à ces protéines spécifiques.

Un autre test que votre allergologue pourrait commander est un défi alimentaire oral. Sous surveillance médicale, vous mangerez de petites quantités d’une substance contenant du lait ou une poudre de lait pour voir si une réaction se développe. En raison de la possibilité qu’une réaction puisse être grave, ce test est effectué dans le bureau de votre allergologue ou dans un centre de provocation alimentaire avec de l’équipement d’urgence et des médicaments à portée de main.

Gestion et traitement de l’allergie au lait

Éviter le lait ou les produits contenant des produits laitiers est la seule façon de gérer une allergie au lait. Les personnes allergiques au lait et les parents d’enfants allergiques doivent lire très attentivement les étiquettes des ingrédients.

allergie-laitLe lait est l’un allergènes pour lesquels des exigences en matière d’étiquetage sont prévues afin que les produits alimentaires contenant du lait comme ingrédient incluent la présence de lait ou de produits laitiers, en langage clair, sur l’étiquette des ingrédients.

Il existe deux principaux types de protéines du lait : la caséine et le lactosérum. La caséine, la partie « solide » du lait, représente environ 80 pour cent des protéines du lait. Les protéines de lactosérum, que l’on trouve dans la partie liquide du lait, constituent les 20 % restants. Les protéines du lait se trouvent dans de nombreux aliments, y compris tous les produits laitiers, et dans de nombreux endroits où on ne s’y attend pas. Par exemple, certaines conserves de thon, de saucisses, de viandes et d’autres produits non laitiers peuvent contenir de la caséine. Les mélanges à boissons et les boissons pour le culturisme et les boissons énergisantes contiennent généralement du lactosérum. Des protéines de lait ont également été trouvées dans certains chewing-gums.

Certaines entreprises peuvent volontairement indiquer que leurs produits alimentaires « peuvent contenir des traces de lait » ou qu’ils sont fabriqués dans une installation qui transforme également du lait, bien que la loi n’exige pas de telles mises en garde.

Les allergies alimentaires (y compris au lait) sont les causes les plus fréquentes d’anaphylaxie, une réaction allergique qui peut mettre la vie en danger. Les symptômes comprennent un gonflement des voies respiratoires, entravant la capacité de respirer, et une chute soudaine de la tension artérielle, causant des étourdissements et des évanouissements. Un allergologue conseillera aux patients souffrant d’une allergie alimentaire d’emporter un auto-injecteur contenant de l’épinéphrine (adrénaline), qui est le seul traitement pour le choc anaphylactique, et leur apprendra comment l’utiliser. Si un enfant est allergique, les enseignants et les personnes qui s’occupent de lui doivent également être informés de son état.

Certaines personnes souffrant de cette allergie peuvent tolérer des aliments contenant du lait qui a été fortement chauffé, comme un muffin cuit au four. Néanmoins, les personnes allergiques aux protéines du lait devraient consulter un allergologue avant de déterminer si elles devraient complètement éviter le lait et les autres produits laitiers.

Le lait est un ingrédient assez facile à remplacer dans les recettes. La plupart des recettes qui demandent du lait peuvent tout aussi bien réussir en remplaçant l’équivalent en eau, en jus ou en lait de soja ou de riz. Si votre nourrisson est allergique au lait, demandez à votre pédiatre quelle préparation utiliser. Souvent, une préparation élémentaire fortement hydrolysée ou une préparation à base d’hydrolysat de caséine est recommandée en cas d’allergie au lait chez les nourrissons, car les protéines contenues dans ces préparations ont été largement décomposées. Sinon, le médecin de votre nourrisson peut recommander une préparation à base de soja.

Allergie au lait ou intolérance au lactose ?

Les allergies au lait ou aux produits laitiers et l’intolérance au lactose ne sont pas liées.

Les personnes allergiques au lait ou aux produits laitiers présentent des symptômes parce que leur système immunitaire réagit comme si le lait et les autres produits laitiers étaient des envahisseurs dangereux. Cette réaction peut causer de l’urticaire, des maux d’estomac, des vomissements, des selles sanglantes et même un choc anaphylactique – une réaction allergique mettant la vie en danger.

Les personnes intolérantes au lactose ne peuvent digérer le sucre contenu dans le lait (lactose) parce qu’elles présentent une carence en lactase, une enzyme produite par les cellules de la paroi de l’intestin grêle. La lactase est nécessaire pour métaboliser le lactose. L’absence de cette enzyme – qui peut parfois n’être que temporaire en raison d’une infection – provoque des symptômes tels que des gaz abdominaux, de la diarrhée ou des crampes abdominales.

Si vous souffrez de problèmes digestifs après avoir mangé ou bu des produits laitiers, essayez de suivre votre alimentation et de noter comment votre corps réagit aux aliments que vous consommez. Vous pouvez aussi essayer d’éliminer temporairement les produits laitiers – lait, fromage et yogourt, par exemple – de votre alimentation et voir si vos symptômes s’améliorent.